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N’ayant pu accéder au sentier menant à l’Invicible Mine près de Glenorchy, j’avais très hâte d’effectuer cette randonnée dans les gorges de qui nous entraîne à travers les vestiges d’une ancienne mine d’or. Sans être une passionnée de mécanique ou d’archéologie, j’ai trouvé ce circuit autoguidé et gratuit passionnant. Malgré un petit doute quant à la sécurité des installations et à l’impact de certains vestiges sur l’eau de la rivière Waitawheta, j’ai aimé découvrir les équipements laissés en place, plus ou moins dissimulés dans le roc et la végétation.

Le contexte topographique de la mine est prodigieux : toutes les infrastructures étaient aménagées à flanc de montagne, incluant la voie ferrée permettant aux chariots de circuler de chaque côté de la rivière. De nombreux panneaux présentent l’historique du site ainsi que des photos d’époque. Le secteur a été exploité des années 1880 à 1950, avec la plus importante période de production entre 1890 et 1915 par la Crown Mine. Le matériel excavé était broyé et traité sur place.

Je recommande de parcourir les deux sections du sentier, en débutant par la Windows Walk, qui longe la rivière par l’ancienne voie de circulation des chariots et à travers des tunnels sombres où une lampe (frontale ou de téléphone) est nécessaire pour éviter de progresser à tâtons. Par la suite, on passe près des vestiges des installations de traitement du minerai Talisman et Woodstock, puis on enchaîne sur la boucle du tunnel ferroviaire, long de 1,1 km et cyclable, pour une durée totale de marche de 1h30 à 2h.

Un œil averti est nécessaire pour repérer toutes les infrastructures laissées en place.

Une fois entré dans les tunnels, les ténèbres sont totales…mais pas pour bien longtemps.

Une des voies de circulation des chariots, percée dans le flanc du mont Karangahake.

La brochure officielle téléchargeable ici propose en outre une application pour téléphone pour approfondir le sujet et d’autres randonnées plus longues ou à vélo dans le secteur.

Si vous aimez ce genre de circuit historique, je vous suggère le site de la mine Capelton près de Sherbrooke (Canada), à la différence qu’il s’agit d’une visite guidée payante et qu’elle se déroule sous terre.